美媒:中国新航天器或是技术演示机 还有更远大目标

军事

  原标题:美媒:中国可重复使用航天器类似X-37B,还存在更远大目标

  美国TheDrive网站《战争地带》专栏9月4日发表文章称,美国政府确认中国已经发射了类似X-37B太空飞机的太空飞行器。       

美媒:中国新航天器或是技术演示机 还有更远大目标

  [图中的火箭是发射神舟飞船的长征2F火箭]

  文章称,中国的官方媒体报道说,中国已经成功地从酒泉卫星发射中心发射了一种“可重复使用的实验性航天器”。美国政府的公共太空在线数据库,由美国军方联合太空作战中心和美国-加拿大北美防空司令部维护的Space-Track.org网站,证实了“PRC TEST SPACECRAFT”成功进入太空。

  这款迄今未知的太空飞行器于2020年9月4日由长征2F运载火箭送入低地球轨道。这次发射是长征2F火箭的第14次发射任务,是酒泉基地几个月准备工作的结果。目前,这款太空飞行器的确切任务仍不清楚。

  中国的新华社报道:“经过一段时间的在轨运行,这架太空飞行器将返回中国预定的着陆点。它将在飞行过程中测试可重复使用技术,为和平利用太空提供技术支持。”

  有许多传言称这次测试任务涉及一种新型的太空飞机,它能够像传统飞机一样在地球大气层内滑翔,并像宇宙飞船一样在太空中机动。除了可重复使用性外,太空飞机的其他主要优势还包括能够减少发射之间的周转时间,以及能够配置成携带广泛的有效载荷(可以返回地面)以及执行各种专业任务。它们的可重复使用特性最终会降低访问太空的成本,但这实际上并没有得到很大程度的证明。

  已经有猜测称,中国的这款新航天器相当于波音的X-37B或欧洲航天局计划中的“太空骑手”。神秘的X-37B于2020年5月17日开始其第六次飞行任务。         

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  [美国空军的X-37B太空飞机]

  五角大楼高度机密的X-37B太空飞机就像微型航天飞机一样,是在传统火箭上面发射的。这种无人驾驶的太空飞机已经运行了多年,美国官方对其实际任务的解释很少。但是,最近人们确认这款太空飞机参与了光伏射频天线模块(PRAM)的实验,该模块计划最终能够使用太阳能电池板收集能量并将能量以微波的形式传回地球。

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  [中国早期的太空飞机计算机仿真图]

  X-37B这样的飞行器有可能携带侦察载荷,甚至能够在太空执行进攻性任务。这些任务可能包括干扰或遮蔽敌方卫星,释放可能干扰或损坏其他卫星的微型卫星等等。

  追踪中国太空计划的记者安德鲁·琼斯(Andrew Jones)表示,酒泉的发射塔在最新的发射前进行了重大修改。这导致传言说,最新的任务所涉及的有效载荷比以前的长征2F货物尺寸更大。         

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  [中国早期的两级入轨太空飞机概念图]

  在过去的发射任务中(首次发射于1999年进行),长征2F被用于载人和未载人的神舟飞船发射,还发射过两个“天宫”太空实验室。据认为,该火箭能够向低地球轨道运输约185,000磅的有效载荷,这比美国空军宣布的X-37B的发射重量11,000磅还大。

  早在2017年,中国航天科技集团(CASC)就提出了雄心勃勃的计划,以发射可重复使用的太空飞机。中国媒体提供的这架太空飞机的早期细节表明,这是一个雄心勃勃的设计,能够在将人类或有效载荷送至轨道并将其带回地球。这次发射的航天器可能是技术演示机,也许是在航天飞机成熟之前过渡用的运载工具。

  但是,正如航空航天顾问让·德维尔所说,自1980年代以来,中国一直在进行航天飞机的设计。与此同时,欧洲,苏联,美国和其他地方也进行了类似的努力。到1990年代初,由于技术挑战,北京似乎已经搁置了航天飞机计划,而将精力集中在更常规的神舟飞船上,这种技术更容易实现。

  中国对可重复使用的航天飞机的兴趣在2000年代中期重新出现,希望能够借此降低将有效载荷送入轨道的成本。德维尔观察到,中国目前设想了一个三步走的计划,技术越来越复杂:(1)垂直起飞、水平着陆的飞行器,(2)采用二级入轨,水平起飞、水平降落的飞行器,(3)水平起飞,水平降落的太空飞机。         

美媒:中国新航天器或是技术演示机 还有更远大目标

  [CCTV7播放的轰-6轰炸机释放“神龙”飞行器的计算机仿真图片]

  同时,中国还在研究“神龙”航天飞机演示机,它首次出现在2007年12月的一张照片中,显示它是在轰-6轰炸机的腹部携带的。它可能在2010年和2011年进行了大气层内和亚轨道试飞,但是外界对此知之甚少。         

美媒:中国新航天器或是技术演示机 还有更远大目标

  [早期的“神龙”太空飞机的照片]

  在他的分析的第二部分中,德维尔提供了迄今为止公开的一些中国航天飞机项目,包括那些被认为已被放弃的项目,并在此过程中提供了这张非常有用的信息图:         

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  [德维尔总结的中国航天项目图]

  不管中国对太空飞机技术的兴趣如何,大多数技术的实现可能仍然遥遥无期,但很明显,中国正在大力投资可重复使用的太空发射系统,以寻求进一步将自己发展成为太空强国。这次的太空飞机任务可能是朝着实现这些雄心目标迈出的重要一步,它可以为中国提供一种高度灵活和可重复使用的“太空卡车”,以相对较短的发射周期完成各种各样的任务。